CURIE PIERRE (1859-1906) PHYSICIEN.

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CURIE PIERRE (1859-1906) PHYSICIEN.

28 L.A.S., Paris 1898-1902, à Eugène DEMARÇAY; 51 pages in-8 ou in-12, la plupart a en-tête Ville de Paris.
École municipale de Physique & de Chimie industrielles et avec enveloppe, 3 adresses (defauts et mouillures a certaines lettres, la plupart habilement restaurées par doublure d'une fine gaze et montées sur onglets en attente de reliure).
Importante correspondance scientifique à un collaborateur, qui permet de suivre étape par étape les expériences de Pierre et Marie Curie ayant abouti à la découverte du radium et permis l'exploration de ses propriétés.
Le chimiste Eugène DEMARCAY (1852- 1903), specialiste en spectroscopie, apporta une aide capitale a Pierre et Marie CURIE dans leur découverte du radium. C'est en effet a ses analyses spectroscopiques qu'ils eurent recours pour mettre au jour le nouvel element. En ces années capitales de recherche, le physicien multiplie les expressions de respect et de gratitude: «Aupres de Mr Debierne, de Mme Curie, et de moi vous jouez le role de la Providence» (24 novembre 1899). Nous ne pouvons donner ici qu'un apercu de cette importante correspondance.
1898. 3 juillet. «Nous travaillons ma femme et moi dans l'espoir d'obtenir une substance moins impure et de la soumettre a votre examen. [...]. Les substances precieuses que j'ai emportées de chez vous ne sont pas actives. L'acide tantalique au contraire donne a l'air une petite conductibilite (1/100me de celle de l'Uranium). - L'acide niobique n'est pas actif. - Je vais verifier ces resultats par la photographie»... 23 juillet. Le premier resultat positif est encourageant: ils chercheront a se procurer une plus grande quantité de matiere pour essayer la reduction. «Je pense que le fer a été introduit quand j'ai lave les morceaux de verre a chaud avec de l'acide chlorhydrique pour dissoudre le sulfure. Il se peut que j'aie aussi perdu a ce moment une partie de la matiere active. J'ai examine les mineraux que vous m'avez prétés... Ils sont peu ou point actifs»... L'acide tantalique impur que Demarcay lui a donne a une activite «moitie de celle de l'Uranium metallique.
Il est peu probable qu'une activite aussi forte soit due a la presence d'uranium ou de thorium car il en faudrait trop. - Peut-être est-ce le corps actif de la pechblende, peutêtre est-ce un nouvel element actif, il y a par exemple une place libre dans le tableau de Mendeléef [MENDELEIEV] entre l'uranium et le thorium sur la rangée du niobium et du tantale»... 10 décembre. Annonce de la découverte du radium: «Nous avons trouve, Mme Curie et moi, une nouvelle substance fortement radio-active differente de celle que vous avez bien voulu examiner. Il s'agit, cette fois, d'une substance ayant des propriétés analytiques voisines de celles du Baryum dont nous n'avons pu encore la separer. -On voit dans le spectre, en plus des raies du
Baryum, des raies dans le violet. Nous desirerions vivement soumettre ce spectre a votre examen»... 18 décembre: «Nous sommes parvenus a obtenir des produits environ 4 fois plus actifs en precipitant le chlorure par l'alcool d'une solution acqueuse, et en suivant une methode de separation fractionnée. Les premieres portions precipitées sont les plus actives. - Enfin nous ne nous decidons pas a publier une note demain; nous remettons cela a 8 jours, de la sorte, nous aurons le temps de prendre le poids atomique de nos substances plus actives, et nous saurons mieux ce que nous pouvons dire»... Il demande l'avis de Demaracay sur l'interet d'examiner le spectre avec des substances plus actives, et le prie d'envoyer, lui aussi, une note à l'Academie sur la nouvelle substance.
«Nos nouveaux produits actifs provoquent la phosphorescence du platinocyanure de baryum»... 20 décembre. «Nous sommes en train de recolter une certaine quantité de notre produit et je pense que cela nous permettra de faire des fractionnements un peu plus complets»... 27 décembre. Henri
BECQUEREL a présenté leurs deux notes à l'Academie. «C'est une heureuse idée que vous avez eue de rechercher dans le spectre du Baryum les raies qui n'ont pas voulu augmenter d'intensite avec l'activite radiante. - Je suis bien aise de n'avoir pas présenté la note il y a huit jours; [...] il me semble que le fait que la nouvelle raie augmente d'intensite en même temps que le produit augmente d'activite radiante donne une grande probabilite en faveur du nouveau corps simple. - Nous proposons pour ce corps le nom de radium»... 1899. 27 avril. Il remercie des renseignements.
«Le n° 1300 provient d'un fractionnement des azotates. - Le n° 1100 d'un fractionnement des chlorures, mais la plus grande partie du produit avait été sublimée a l'etat de sulfure ce qui explique le peu de bismuth. - Nous venons de trouver que le n° 1100 contenait une petite quantité d'un sulfure soluble dans le sulfhydrate d'ammoniaque probablement de l'antimoine, est-ce que la reaction spectrale de ce metal est peu sensible? Ne vous fatiguez pas trop pour les raies non encore identifiées que vous nous signalez. Nous esperons pouvoir vous soumettre prochainement un produit plus actif et si ces raies sont nouvelles elles seront renforcées»... 7 mai. «Je vous envoie par la poste deux produits renfermant du polonium, le premier a une activite de 8500 le 2me une activite de 850, ces deux produits sont la tête et la queue d'un fractionnement par l'eau d'azotates ayant une activite de 3000.
- Comme vous le voyez les fractionnements agissent toujours energiquement et nous sommes loin d'avoir un produit pur. - Mais qu'est-ce que nous fractionnons? Vous sériez bien aimable de nous le dire. - S'il n'y a que du bismuth et du polonium le bismuth doit au spectroscope faire sensiblement le même effet que s'il etait pur. [...] je ne comprends pas qu'est-ce qui pouvait accompagner le polonium dans les sulfures sublimes que nous avons obtenus il y a quelque temps; ce ne pouvait être du bismuth puisque le sulfure n'est pas volatil et l'antimoine ne pouvait se trouver qu'en très petite quantité. Nous nous demandons si nous n'avons pas un produit moitie analogue au bismuth et dont le sulfure serait volatil. - Nous avons constate que tous les azotates d'activite inferieure a 3000 finissent en les fractionnant par l'eau par se dedoubler d'une part en produits très actifs et d'autre part en produits a peine actifs; il semble donc qu'il n'y ait pas de corps ayant une activite comprise entre 1 et 3000»... 24 mai. «Nous faisons traiter en ce moment le tonneau de minerai que nous avons, nous aurons ainsi une quantité de matiere active assez forte et nous n'aurons plus a nous debattre avec des quantités infinitesimales.
En voulant distiller une très petite quantité de sulfure très actif dans un courant d'acide carbonique j'ai perdu presque toute l'activite, j'imagine qu'il y avait un peu d'air ou d'humidite dans l'acide carbonique et qu'il s'est forme le compose gazeux actif dont nous avons une fois constate l'existence en chauffant la pechblende. - En attendant nos nouveaux produits, nous cherchons a reconnaitre la nature du produit actif qui fait partie du groupe du fer»... 24 juin. Il veut lui envoyer une substance a examiner: «Il s'agit du corps radioactif voisin du fer, dont je vous ai déjà parle. - Quant au polonium et au radium nous attendons les resultats du gros traitement en cours qui ne marche guere vite»... 30 juillet.
«Je crois qu'il ne nous est plus guere possible de douter que nos corps radio-actifs ne soient des elements nouveaux et c'est grace a vous que nous avons pu acquerir la quasi-certitude de ce que nous pensions»...
Il envisage un nouvel examen d'un echantillon encore plus actif; Mme Curie «va essayer de rechercher s'il y a une difference dans le poids atomique [...] Le dernièr produit que vous avez examine avait a l'etat de chlorure une activite de 900 je crois c'est donc probablement un produit environ 13 fois plus riche que nous vous avons envoye. - A l'etat de sulfate les sels (Ba Ra) sont environ 3 fois plus actifs il faut donc s'attendre a une activite de 36 000 a l'etat de sulfate»... 20 septembre. «Nous allons travailler dans le but de vous remettre un produit plus riche. Avec un produit valant 6000 environ Mme Curie a trouve une difference de 2 unités sur le poids atomique, elle a obtenu 140 au lieu de 138, obtenu avec du chlorure de baryum purifie dans des conditions identiques. Nous serons bien contents
Mme Curie et moi si vous voulez vous occuper des metaux radioactifs. La Société centrale de produits chimiques, ancienne Maison
Rousseau, (44 rue des Ecoles) vient justement de terminer le 1er appareil (electroscope avec plateaux et microscope) pour l'etude des corps radio-actifs. Si vous le desirez cet appareil sera mis a votre disposition. Le prix de l'instrument n'est pas encore bien etabli, mais ce sera quelque chose comme 200 ou 250 francs. - J'ai essaye l'appareil hier, l'isolement est excellent, et c'est la qualite essentielle»... Il rend compte des travaux de M. DEBIERNE sur les substances actives de la pechblende non precipitable: il a separe «une substance très active (8000 fois uranium); cette substance a des propriétés chimiques assez analogues a celles de l'acide titanique»... 25 octobre. Il annonce sa venue au laboratoire avec du radium a soumettre a l'examen de Demarcay. «Je vous plains d'avoir a remonter un aussi gros rocher, mais nous ne sommes pas dans une situation meilleure, au contraire; nous sommes en train de nous noyer dans une mer agitée! -Nous sommes en train de nous debattre avec un phenomene d'emission secondaire de rayons de Becquerel par lequel tous les corps peuvent être rendus radio-actifs!! - C'est très troublant et nous commencerions a douter de tout, si ce n'etait vos raies du radium qui nous consolent. - Croyez-vous a la theorie de CROOKES sur l'evolution des éléments?... 27 octobre. «Nous avons un fractionnement en train depuis 15 jours et relatif aux produits en radium de 450 kg de residu. - Nous nous figurions que les capsules de tête etaient déjà très actives. Mais hier nous avons pris l'activite de toutes nos capsules et nous avons constate que la tête n'etait pas beaucoup plus active que ce que nous vous avons déjà donne. -Alors nous avons entrepris un petit fractionnement special [...] Nous avons en Allemagne des concurents très sérieux, la Maison Haen de Hanovre (fabrique de produits chimiques) a prepare du radium qui semble très actif. -Nous sommes donc obliges d'aller vite ce qui est bien desagreable»... 16 novembre. «Nous pensons comme vous que ce serait exagere d'envoyer une note à l'Academie pour une seule petite raie»... Il propose d'apporter au laboratoire, pour examen, «un echantillon de polonium qui n'est pas beaucoup plus actif que celui que vous avez eu, mais qui a été separe d'une facon differente et nous voudrions connaitre ce qu'il y a avec. - Puis cet echantillon d'azotate est déjà très jaune et nous ne nous fions plus absolument a l'activite pour juger de la richesse en polonium»... 24 novembre. Les Curie vont publier dans les Comptes rendus de l'Academie des Sciences «le degagement d'ozone «et un fait curieux: «des flacons ayant contenu des sels de radium est devenu violet. - MOISS AN a insinue a BEC QUEREL que l'ozone peut être du a des traces de fluor; et BERTHELOT a aussi trouve que le fluor pourrait aussi produire la coloration du verre en formant du fluorure de manganese. - Tout cela n'est pas sérieux. Voyez-vous ce fluor penetrant a plusieurs millimêtrès dans le verre? Et du reste d'ou viendrait-il? Mr LE CHATELIE R m'a dit que la coloration violette du verre se faisait sous l'action de la lumiere au bout d'un temps considerable. - Le manganese se peroxyderait au depens du fer. - Mme Curie a fait quelques essais d'electrolyse pas très concluants, sur le chlorure Ba Ra. - En solution acide [...] il ne se depose rien. - En solution neutre ou même probablement alcaline, on a un abondant depot blanc soluble dans les acides (Baryte?).
Quelquefois ce depot n'est pas adherent et sur l'electrode negative il y a un faible depot adherent et noiratre qui blanchit a l'air et est très actif. - Mais la quantité deposée ainsi est extremêment minime pour un abondant depot blanc. Peut-être l'etincelle brusque de la bobine est-elle nécessaire pour obtenir un meilleur résultat?»... 1900. 6 juin. «Ma femme est en train de faire un fractionnement de chlorure de Baryum radifere correspondant a plus d'une tonne de residu. - Le fractionnement n'est pas encore termine mais nos mesures de radioactivité ne signifient plus rien de precis pour des activites un peu fortes et si vous pouviez examiner les produits de tête et nous donner une idée de leur richesse en
Radium cela nous rendrait grand service».
Il va lui soumettre un echantillon... 8 juin.
Sa femme doit faire une conference sur les nouvelles substances radioactives a la Société des Amis des sciences: «il y aura la quelques chimistes; peut-être y aurait-il interet a projétér un des cliches du spectre du radium»... 9 juin. Il propose de reproduire, agrandir et noircir un des petits cliches, pour la projection. «Auriez-vous l'extreme obligeance de mettre quelque signé permettant de reconnaitre les 2 ou 3 raies les plus importantes du radium car nous sommes incapables de les retrouver.
Pour une conference de ce genre il suffira je crois de montrer que les raies les plus fortes du radium sont comparables aux raies les plus fortes du Baryum»... 13 juin: «Grand merci pour le spectre que vous avez bien voulu me donner et pour le petit cliche que je vous rapporterai bientot. - J'en ai fait faire une reproduction bien noire et un peu agrandie qui se voit très bien en projection.
Esperons que cette projection diminuera le nombre des incredules»... 19 juin. Les visiteurs qui ont vu le spectre du Radium ont été «epates «: «il y aurait interet a placer ce spectre a l'exposition du centenaire de la chimie»... Ils voudraient bien en envoyer aussi a M. GIESEL (qui communiquera le sien aux professeurs ELSTER et GEITEL), a M. WITKOWSKI, professeur de l'université de Cracovie, etc. 21 juin. Il donne l'adresse du Dr Giesel a Braunschweig; Curie serait heureux que J. THOMSON, a l'université de Cambridge, puisse aussi voir ce spectre, et Lord KELVIN. En Amerique il ne connait personne. «DEBIERNE est en train de fabriquer du radium de toute piece»... Jeudi [12 juillet]: «je vous apporterais a examiner des produits provenant du fractionnement que poursuit actuellement ma femme. Decidement les queues diminuent d'activite d'une facon incroyable»... 24 juillet. «Je dois faire une conference au Congres de physique sur les corps radio-actifs, il y aurait je crois un interet très réel a montrer en projection aux physiciens etrangers le spectre de radium presque pur. [...] Debierne a encore recule de 8 jours la publication de sa note»... 1901. 15 janvier. Il lui adresse la note d'un
Allemand qui pense avoir observe des raies du Polonium dans le spectre ultraviolet.
«Nous etions d'abord convaincus qu'il s'etait trompe le produit qu'il a employe, etant fort peu actif. - Mais en y reflechissant il n'est pas impossible que ce qu'il a vu ne soit exact car son spectre commence precisement a la limite des dernières raies visibles avec votre appareil. - De plus il emploie un procede different pour l'etincelle. - De toutes les raies qu'il signale la raie 3821,9 est la seule notable qui je crois pourrait être apercue avec votre spectroscope»... Il propose de nouveaux examens. «Nous nous efforcons ma femme et moi ainsi que Mr Debierne de debrouiller ce que c'est que la radioactivité induite. C'est dur, bien dur, il semble y avoir une matiere subtile qui s'echappe du radium et qui pourrait bien être le gaz radioactif que nous avions obtenu jadis en chauffant la pechblende»... 19 janvier. «Je dois faire dimanche prochain une conference a Lille sur le radium»... 1902. 25 mars. «Ma femme vient de terminer son fractionnement, elle a concentre tout ce que possedons de radium et elle est anxieuse de savoir le resultat et si elle aura assez de matiere pour le poids atomique.
J'irai vous trouver demain [...] a votre laboratoire pour vous demander de vouloir bien regarder le spectre des 2 produits de tête»... 10 avril. Mme Curie a fait quelques détérminations de poids atomiques; les nombres obtenus ave

le produit 1 ne sont pas parfaitement satisfaisants et sa femme se propose d'en refaire. «Le chlorure semble bien defini et ne pas varier de poids quand on le laisse sejourner longtemps a l'etuve entre 130° et 200° ou lorsqu'on le laisse sejourner dans l'enseccateur. Mme Curie regenere le chlorure en evaporant l'azotate un grand nombre de fois avec Hel elle soupconne son Hel de laisser un petit residu et va en fabriquer de plus pur. - Le chlorure d'argent entraine quelquefois un peu de radium et Après fusion il est radioactif et lumineux»... Il hesite a publier les resultats sur le baryum.
«DEBIERNE a concentre son actinium en un produit extraordinairement actif et il se propose de vous prier de l'examiner. Il a eu vraiment avec ce corps un mal inoui et par moment je regrette presque de l'avoir entraine dans cette voie»...
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